El volcán de Tonga vaporizó agua suficiente para calentar la Tierra

El volcán de Tonga vaporizó agua suficiente para calentar la Tierra

En enero de 2022 hizo explosión un volcán submarino en la isla de Tonga, en el Pacífico en uno de los eventos volcánicos más grandes registrados en época histórica. Una investigación recién publicada señala que elevó a la alta atmósfera ingentes cantidades de vapor de agua


La enorme cantidad de vapor de agua arrojada a la atmósfera por la erupción explosiva en enero de 2022 del volcán de Tonga podría ser suficiente para calentar temporalmente la superficie de la Tierra.

Cuando el volcán Hunga Tonga-Hunga Ha’apai entró en erupción el 15 de enero, envió un tsunami que corrió por todo el mundo y provocó un estampido sónico que dio la vuelta al mundo dos veces. La erupción submarina en el Océano Pacífico Sur también arrojó una enorme columna de vapor de agua a la estratosfera de la Tierra, suficiente para llenar más de 58.000 piscinas olímpicas.

«Nunca habíamos visto algo así», afirma en un comunicado Luis Millán, científico atmosférico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Millán dirigió un nuevo estudio que examina la cantidad de vapor de agua que el volcán Tonga inyectó en la estratosfera, la capa de la atmósfera entre aproximadamente 12 y 53 kilómetros sobre la superficie de la Tierra.

Erupción del volcán Hunga Tonga captada por el NOAA’s GOES-17. | FOTO: EFE/EPA

«El estudio examina la cantidad de vapor de agua que el volcán Tonga inyectó en la estratosfera, entre 12 y 53 kilómetros sobre la superficie de la Tierra»

En el estudio, publicado en la revista científica Geophysical Research Letters, Millán y sus colegas estiman que la erupción de Tonga envió alrededor de 146 teragramos de vapor de agua a la estratosfera de la Tierra, equivalente al 10 % del agua ya presente en esa capa de la atmósfera. Eso es casi cuatro veces la cantidad de vapor de agua que los científicos estiman que la erupción del Monte Pinatubo de 1991 en Filipinas arrojó a la estratosfera.

Millán analizó datos del instrumento Microwave Limb Sounder (MLS) del satélite Aura de la NASA, que mide los gases atmosféricos, incluidos el vapor de agua y el ozono. Después de la erupción del volcán Tonga, el equipo de la MLS comenzó a ver lecturas de vapor de agua que estaban fuera de los gráficos. «Tuvimos que inspeccionar cuidadosamente todas las medidas en el penacho para asegurarnos de que fueran confiables», dijo Millán.

Agua y vulcanismo

Las erupciones volcánicas rara vez inyectan mucha agua en la estratosfera. En los 18 años que la NASA ha estado tomando medidas, solo otras dos erupciones, el evento Kasatochi de 2008 en Alaska y la erupción de Calbuco de 2015 en Chile, enviaron cantidades apreciables de vapor de agua a altitudes tan altas. Pero esos fueron meros destellos en comparación con el evento de Tonga, y el vapor de agua de las dos erupciones anteriores se disipó rápidamente. El exceso de vapor de agua inyectado por el volcán Tonga, por otro lado, podría permanecer en la estratosfera durante varios años.

Este vapor de agua adicional podría influir en la química atmosférica, impulsando ciertas reacciones químicas que podrían empeorar temporalmente el agotamiento de la capa de ozono. También podría influir en las temperaturas de la superficie

Las erupciones volcánicas masivas como Krakatoa y Monte Pinatubo generalmente enfrían la superficie de la Tierra al expulsar gases, polvo y cenizas que reflejan la luz solar de regreso al espacio. Por el contrario, el volcán Tonga no inyectó grandes cantidades de aerosoles en la estratosfera, y las enormes cantidades de vapor de agua de la erupción pueden tener un pequeño efecto de calentamiento temporal, ya que el vapor de agua atrapa el calor. El efecto se disiparía cuando el vapor de agua adicional salga de la estratosfera y no sería suficiente para exacerbar notablemente los efectos del cambio climático.

Imagen de Copernicus mostrando el antes y el después de la erupción del volcán Hunga Tonga. | FOTO: EFE/EPA/ Copernicus Sentinel

La gran cantidad de agua inyectada en la estratosfera probablemente solo fue posible porque la caldera del volcán submarino, una depresión en forma de cuenca que generalmente se forma después de que el magma entra en erupción o se drena de una cámara poco profunda debajo del volcán, estaba a la profundidad correcta en el océano: aproximadamente 150 metros hacia abajo. De  haber sido más superficial, no habría suficiente agua de mar sobrecalentada por el magma en erupción para dar cuenta de los valores de vapor de agua estratosféricos que registraron Millán y sus colegas. En caso de haber sucedido a más profundidad, las inmensas presiones en las profundidades del océano podrían haber silenciado la erupción.

El instrumento MLS estaba bien situado para detectar esta columna de vapor de agua porque observa señales de microondas naturales emitidas desde la atmósfera terrestre. La medición de estas señales permite a MLS ver a través de obstáculos como nubes de ceniza que pueden cegar a otros instrumentos que miden el vapor de agua en la estratosfera. «MLS fue el único instrumento con cobertura lo suficientemente densa para capturar la columna de vapor de agua en el momento en que sucedió, y el único que no se vio afectado por la ceniza que soltó el volcán», afirma Millán.



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