Hallan vida en el "infierno" de Dallol - EL ÁGORA DIARIO

Hallan vida en el “infierno” de Dallol

Un grupo de científicos españoles ha hallado vida en Dallol, en la depresión etíope del Danakil, en Etiopía. Microorganismos que habitan entre tierras áridas y ácidas aguas termales saturadas de azufre que superan los 100 °C, en el lugar más inhabitable del planeta


El hallazgo de pequeñas bacterias (nanobacterias) “incrustadas” en las capas de sal depositadas sobre las chimeneas geotermales de Dallol, en el desierto de Etiopía, desafía los límites de habitabilidad tanto en la Tierra como en otras partes del Sistema Solar, y ayudará a seleccionar sitios de aterrizaje para futuras misiones en busca de vida fuera de la Tierra.

El descubrimiento lo ha realizado un equipo internacional de investigadores liderado por científicos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

Área hidrotermal de Danakil, Etiopía. | CSIC

El área geotérmica Dallol en la parte norte de la depresión de Danakil (hasta 124-155 metros por debajo del nivel del mar) se considera uno de los entornos más extremos de la Tierra”, afirman los autores del estudio, publicado en la revista científica Scientific Reports.

“El área es conocida por ser parte de la Depresión de Afar, un incipiente centro de expansión del fondo marino ubicado en el triple cruce entre las placas nubias, somalíes y árabes, y por alojar los ecosistemas más extremos a nivel físico-químico”.

“Hemos observado que unas estructuras ultra pequeñas, que a primera vista parecen ser precipitados minerales, están enterradas dentro de depósitos minerales. Estos organismos se identifican como miembros de la orden nanohaloarquea (un tipo de nanobacterias), aunque posiblemente sean nuevos microorganismos no descritos hasta el momento”, explica el líder del estudio, Felipe Gómez, investigador del CSIC en el Centro de Astrobiología, centro mixto del CSIC y el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial.

Dallol es el lugar más caluroso del planeta, reúne condiciones extremas de alta temperatura, alta acidez, contenido de sal y metales

 

El valor añadido de este descubrimiento es el haber encontrado no solo presencia de vida en un análogo terrestre tan extremo, sino además, del tipo de vida que se ha encontrado. Las nanobacterias descubiertas no habían sido descritas en ambientes multiextremos como Dallol y nos abren un abanico de posibilidades de investigación en la definición de los límites de la vida”, añade Gómez.

“Las similitudes de un ambiente de este tipo con un Marte temprano, por su origen volcánico y presencia de materiales basálticos lo convierten en un análogo terrestre de gran interés”, detalla el investigador.

Para lograr este hallazgo se ha empleado una combinación de análisis morfológicos y moleculares. “Los resultados de este estudio tienen implicaciones para la comprensión de los límites de la vida, de la habitabilidad en la Tierra y de Marte joven (tal cual era el planeta rojo hace 3.000 millones de años)”.

Un entorno multiextremo

El sistema geotérmico extremo de Dallol se encuentra en la Depresión de Afar, ubicada en el cruce de tres placas tectónicas: la nubia, la somalí y la arábiga. Se caracteriza por una corteza continental muy fina, que es inferior a 15 km de grosor, con zonas de muy poca profundad (en las que el magma se encuentra a 3-5 km de profundidad).

Esta zona consiste en una estrecha llanura de sal de tierras bajas (hasta 124 metros por debajo del nivel del mar) que discurre hacia el interior, cuasiparalelo a la costa del Mar Rojo. Justo en el norte del área, se ha depositado una acumulación de sal marina en los depósitos de evaporita que alberga el volcán de Dallol. La interacción entre el depósito evaporítico y la actividad volcánica ha creado este ambiente tan extremo.

El "infierno" de Dallol

Dallol es un cráter volcánico o maar en la depresión de Danakil, al noreste de la cordillera Erta Ale en Etiopía.

Se formó por la intrusión de magma basáltico en los depósitos de sal del Mioceno y la actividad hidrotermal posterior.

Las erupciones freáticas ocurrieron en 1926, formando el volcán Dallol, mientras que otros cráteres de erupción salpican los salares cercanos. Estos cráteres son los respiraderos volcánicos subaéreos más bajos del mundo, a 45 metros por debajo del nivel del mar.

Dallol es el lugar más caliente durante todo el año en el planeta y en la actualidad mantiene la temperatura máxima promedio récord para un lugar habitado en la Tierra.

Numerosas fuentes termales están descargando salmuera y líquidos ácidos en esta zona.

El término Dallol fue acuñado por los afar y significa disolución o desintegración, describiendo un paisaje formado por estanques verdes y ácidos, óxido de hierro, azufre y llanuras de sal.

La zona recuerda a las fuentes termales del parque de Yellowstone.



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