Las algas producirán oxígeno en la Estación Espacial Internacional - EL ÁGORA DIARIO

Las algas producirán oxígeno en la Estación Espacial Internacional

Un experimento hace posible que las algas conviertan el dióxido de carbono exhalado por los astronautas en oxígeno y biomasa comestible por medio de la fotosíntesis. Se espera que el fotobiorreactor ayude a producir aire respirable en la Estación Espacial Internacional durante seis meses


Las algas pueden tener un papel importante en la exploración espacial. Las sorprendentes capacidades de adaptación de estos organismos fotosintéticos pueden servir para aportar el aire y los alimentos que el ser humano precisa para las largas misiones en el espacio. En ese sentido, la Universidad de Stuttgart y el Centro Aeroespacial Alemán (DLR) han desarrollado un fotobiorreactor experimental en la Estación Espacial Internacional que combina por primera vez un sistema biológico de tratamiento de aire innovador que utiliza algas y un sistema fisicoquímico.

Este experimento puede suponer un gran avance para futuras estaciones base en la Luna o Marte. Allí serán necesarios sistemas que permitan cerrar el ciclo de recursos para sobrevivir sin depender de entregas de suministros desde la Tierra.

Fotobiorreactor en el espacio | DLR

El sistema emplea la especie Chlorella vulgaris, un tipo de alga de agua dulce muy resistente a las condiciones del entorno que ha sido objeto de una larga investigación en la Tierra y que ahora es puesta a prueba en el espacio. Los pequeños organismos acuáticos manejados en el biorreactor utilizan la fotosíntesis para producir oxígeno, empleando luz y una solución nutritiva.

Otra propiedad de estas algas verdosas de agua dulce es que, manejadas de forma adecuada, pueden servir de alimento. Así, las misiones equipadas con un sistema basado en ellas podrían reducir el cargamento de comida, lo que aumentaría la autosuficiencia y la sostenibilidad de las misiones espaciales. Los autores de la investigación consideran que alrededor del 30% de los alimentos de un astronauta podría ser remplazado por biomasa producida por las algas, que además tienen un alto contenido de proteínas.

Sistema de soporte vital

“Estamos a la vanguardia en lo que respecta al futuro de los sistemas de soporte vital. Por supuesto, el uso de estos sistemas es interesante principalmente para estaciones base planetarias o para misiones muy largas. Estas tecnologías no estarán disponibles cuando sea necesario si su tecnología no está establecida hoy”, dice Oliver Angerer, líder de proyecto para el experimento de fotobiorreactor en el DLR.

Se espera que el prototipo ayude a producir aire respirable en la estación orbital durante seis meses. La contribución del fotobiorreactor a la producción de oxígeno no es hoy lo suficientemente grande como para cubrir las necesidades diarias de una persona. Pero en el futuro, los reactores de algas podrían ser mucho más grandes y aportar gran parte del aire respirable y el alimento necesarios para el mantenimiento de los astronautas.



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