Las ballenas, cada vez más estresadas, son más pequeñas - EL ÁGORA DIARIO

Las ballenas, cada vez más estresadas, son más pequeñas

El estrés y el gasto de energía que producen los enredos de las ballenas con artes de pesca está provocando que estos cetáceos sean cada vez más pequeños, su población más exigua y su éxito reproductivo menor


La prohibición de las capturas directas de ballenas en la mayor parte del mundo ha revertido en la recuperación de muchas especies que estaban a en grave riesgo. Sin embargo la mayoría de las poblaciones se mantienen muy por debajo de su abundancia histórica y los impacto humanos incidentales, principalmente los choques con embarcaciones y el enredo en artes de pesca, son cada vez más frecuentes y suponen una amenaza grave para su supervivencia. Además, los cambios en la dinámica de las corrientes oceánicas impulsados ​​por el calentamiento global están afectando a las zonas de alimentación estacionales de muchas ballenas barbadas.

En muchos casos, estos impactos terminan directamente en la muerte de los ejemplares. Pero no está tan claro cómo los impactos subletales cada vez mayores y generalizados están afectando el ciclo de vida, la aptitud individual y la viabilidad de la población.

Un estudio, realizado por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), en Estados Unidos, el Acuario de Nueva Inglaterra, la Universidad Estatal de Oregón y la Institución Oceanográfica de Woods Hole, ha evaluado los cambios en la longitud corporal de las ballenas francas del Atlántico norte y ha revelado que son significativamente más pequeñas que hace 40 años. 

La investigación, publicada en Current Biology, ha utilizado mediciones de fotogrametría aérea recolectadas de aviones tripulados y drones operados a distancia durante un período de varias décadas. Las ballenas francas han sido monitorizadas constantemente desde 1980 y han ido disminuyendo en abundancia desde 2011 debido principalmente a muertes asociadas con enredos en artes de pesca activos y colisiones con embarcaciones.

El estudio concluye que los enredos en los artes de pesca están asociados con ballenas más cortas, y que la longitud del cuerpo ha ido disminuyendo desde 1981. El crecimiento detenido puede conducir a una reducción del éxito reproductivo.

“En promedio, se espera que una ballena nacida hoy alcance una longitud total de aproximadamente un metro menos que una ballena nacida en 1980“, explica Joshua Stewart de la NOAA, lo que representa una disminución media de la longitud de alrededor del 7%. “Pero eso es sólo la media. también hay algunos casos extremos en los que las ballenas jóvenes son varios metros más cortas de lo esperado”, advierte.

Enredos comunes

“Los enredos con artes de pesca en esta población son, por desgracia, bastante comunes, y las lesiones graves por esta causa han ido aumentando en general durante las últimas décadas”, dijo Stewart.

Según recuerda, “estudios anteriores han demostrado que el aumento de la resistencia de los artes de pesca que se enredan obliga a las ballenas francas a gastar mucha energía extra sólo para realizar sus actividades normales, y esa es una energía que de otro modo podrían gastar en el crecimiento o la reproducción. En algunos casos –prosigue–, los enredos pueden ser letales, pero resulta que incluso los enredos subletales pueden tener impactos duraderos en las ballenas francas”.

Sus datos muestran que estos graves enredos en artes de pesca son uno de los factores de estrés asociados a las ballenas más pequeñas. Sugieren que el crecimiento atrofiado puede conducir a un menor éxito reproductivo y a una mayor probabilidad de enredos en las artes de pesca que pongan en peligro su vida. Los hallazgos en las ballenas francas pueden tener implicaciones para otras especies de grandes ballenas de todo el mundo.

Tortuga marina enredada en artes de pesca.

“Cuanto más pequeño eres, menos reservas energéticas tienes, y más difícil puede ser sobrevivir a un enredo grave o a una escasez sostenida de alimentos –explica Stewart–. Así que es posible que estos cambios en el ciclo vital se traduzcan en impactos en la viabilidad de la población. Pero esto hace que me pregunte cómo las grandes ballenas de todo el mundo se ven afectadas por los enredos. No se trata en absoluto de un problema exclusivo de las ballenas francas: los enredos son una gran amenaza para las ballenas, los mamíferos marinos y otras especies marinas de todo el mundo. Mi opinión es que muchas otras especies se están viendo afectadas de forma similar, pero simplemente no tenemos la capacidad de detectarlo en poblaciones menos estudiadas“.



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