El pez remo gigante chino, primera especie extinguida de 2020

El pez remo gigante chino, primera especie extinguida de 2020

Un estudio declara oficialmente extinto al pez remo gigante, una especie con miles de años de antigüedad que llegó a ser muy común en el río Yangtsé en China. Aunque el animal estaba funcionalmente extinto al no poder reproducirse, los científicos no han podido confirmar su desaparición hasta 2020


Apenas llevamos una semana de 2020, pero ya hay un nuevo animal a añadir a la lista de especies extinguidas. El pez remo gigante chino (Psephurus gladius), ha sido declarado como oficialmente extinto tras no haber habido ningún avistamiento del pescado desde 2003. Durante décadas, el pez remo fue común en el Yangtsé, el tercer río más largo del mundo, que recorre más de 6.300 kilómetros y es la cuna de más de 400 especies distintas. Sin embargo, la sobrepesca y la fragmentación de su hábitat por la construcción de presas ha acabado con este gigante, que podía medir hasta 7 metros de largo.

La especie estaba funcionalmente extinta -es decir, era incapaz de reproducirse- desde 1993, y los científicos creen que esta ha sido también una de las principales causas de su extinción. El estudio publicado en Science of the Total Environment explica que el ejemplar fue uno de los dos únicos miembros existentes de un linaje muy antiguo de peces que alcanzó su máxima diversidad y extensión hace 34–75 millones de años. El pez remo gigante chino actual existía desde hace más de cuatro milenios y durante siglos se podía encontrar en varios ríos de china, no solo el Yangtsé.

Pez remo gigante chino (psephurus gladius) | Foto: Twitter/@RadioSantaCruz_
Pez remo gigante chino (Psephurus gladius) | Foto: Twitter/@RadioSantaCruz_

El Psephurus gladius también fue una de las especies de peces de agua dulce más grandes, alcanzando hasta 7 metros de longitud, por lo que en la región era conocido como “el rey de los peces de agua dulce”. A pesar de desaparecer del río Amarillo y otros afluentes de la zona a principios del siglo XX, el pescado siguió siendo muy común en el río Yangtsé, donde se capturaban alrededor de 25 toneladas por año durante la década de 1970. Sin embargo, las poblaciones han disminuido drásticamente desde finales de la década de 1970, como resultado de la sobrepesca y la fragmentación del hábitat.

De hecho, el problema de la biodiversidad en el río Yangsté, en el que hay más 400 especies autóctonas, va más allá de la extinción del pez remo gigante. En una encuesta de captura en toda la cuenca durante 2017-2018 se encontraron solo 332 especies de peces: esto significa que no se han encontrado 140 especies de peces reportadas históricamente, por lo que la mayoría de ellas se consideran también en peligro de extinción.

El peligro de los embalses

Las modificaciones humanas de su hábitat natural han tenido mucho que ver con esta pérdida de biodiversidad. En 1981, justo al comienzo de la década en la que el pez empieza a desaparecer de forma masiva, se construyó un embalse (Gezhouba Dam) que bloqueó los hábitos migratorios del animal, que necesita nadar río arriba para reproducirse y bajar de nuevo para alimentarse. A partir de ese año, los científicos solo han podido observar al Psephurus gladius 201 veces y más del 95% de estos avistamientos son anteriores a 1995.

En 2003, año en el que se vio el pez remo gigante chino por última vez se construyó otra enorme presa en el Yangtsé: las Tres Gargantas. Esto parece que dio la puntilla definitiva a la especie, que ya era prácticamente incapaz de reproducirse porque no encontraba sus lugares habituales de incubación.

pez remo gigante
Vista de la presa de las Tres Gargantas, en el río Yangtsé.

El estudio, liderado por el científico del Ministerio de Agricultura chino Hui Zhang, cuenta con la participación de otros diez expertos en conservación. Los autores explican que la zona del río Yangtsé es una de las que más se ha desarrollado en China a lo largo de los últimos cincuenta años. Tiene más de 40 ciudades con una población superior al millón de habitantes a lo largo de sus orillas, entre ellas urbes tan importantes como Wuhan, Nankín o Shanghái. El corredor económico del Yangtsé produce el 40% del PIB del país, algo que no sorprende si se tiene en cuenta que casi un tercio de la población china vive en esta zona.

Los autores del estudio concluyen que este enorme crecimiento está teniendo un impacto brutal en los ecosistemas del tercer río mas largo del mundo: las aguas están cada vez más contaminadas por culpa de los vertidos industriales y humanos y toda la biodiversidad del río está en riesgo de colapsar totalmente. Los científicos piden a las autoridades chinas que “optimicen los esfuerzos de conservación” y vayan más allá de prohibir la pesca comercial en la zona porque creen que esta medida por si sola es “insuficiente”.



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